宜蘭設治紀念館的前身,是歷任地方首長的官邸。「設治」是「設官治理」之意。宜蘭係於1812年(清朝嘉慶17年),方由大清帝國設廳任官。歷經清治、日治與國府時期的統治,對於宜蘭的人民、土地,及政治、經濟與文教,都留下不可磨滅的影響。

戶外庭園老樹成林,尤其是一棵百年老樟樹,彌足珍貴,引起保存之議。但僅是一棵老樹,無法彰顯保存的意義。這幢見證近百年宜蘭政治發展的官邸,更具有不可取代的歷史價值,因此在「南門計畫」中決定一併保留,並依原樣整建為宜蘭設治紀念館,賦予老建築新的生命。

官邸建於1906年(日本明治39年),占地800坪,建築面積74坪,它融合了日本木造房舍與西洋古典建築的形式,是一幢和洋混合式的建築傳統和式的內部格局,展現出日本居家的輕盈精巧;外觀上更可看到特有的雨淋板及日式屋瓦。洋化造型則以會客室為代表,厚實穩重的磚牆構造,搭配比例瘦長的窗戶及室內天花板的雕花,更顯出會客室的豪華與氣派。

除了官邸建築外,庭園也是本館最具特色的空間。有枯山水、枯石流的日式庭園景觀,更有老樹花木、拱橋池塘,使得身處市中心的宜蘭設治紀念館顯得恬靜幽雅,是沈澱心靈的好地方。由於庭園歷經世紀歲月,因此植被形態完整,宛如一處小型的生態教室,尤其大樹多是本地植物,更為珍貴。位在官邸後方的圍牆,是以傳統的蛋白、牡犡殼粉、糯米粉漿等材料為黏著劑,砌石而成,是值得大家愛護的歷史遺構。

官邸歷經20多任地方首長居住,為配合使用需求,內部構造、格局曾遭數度改修,因此恢復它的原貌頗為困難。經過調查、考證,結合匠師與專家的技術、智慧,老舊官舍終於煥發新的光采。歷史建築不僅要保存,更須加以活用,才能彰顯價值、延續生命。1997年(民國86年)12月13日第一座由官邸整建的宜蘭設治紀念館落成啟用,並以博物館的嶄新姿態,呈現給社會大眾!